21. in 22. maj
Maribor, Slovenija
23. april 2017

Tomaž Štolfa, Layer: Komunikacija je eno od osnovnih gonil človeštva in posla

Tomaž Štolfa, soustanovitelj uspešnega startupa Layer, je prepričan, da je komuniciranje osnova vsega ter da ponuja še obilico priložnosti. Da se z njim strinjajo tudi investitorji, so potrdili z zadnjo, 15-milijonsko investicijo, ki jo je Layer prejel pred kratkim. V isti sapi je prevzel tudi startup Cola, s pomočjo katerega se bo Layer po besedah Štolfe razvijal še hitreje.

Najprej iskrene čestitke za zadnjo investicijo v višini 15 milijonov dolarjev, ki jo je Layer prejel pred kratkim. Layer je sicer doslej prejel čez 40 milijonov dolarjev investicij od različnih investitorjev. S čim jih vedno znova prepričate? 

Investicije so se zgodile v precej različnih fazah razvoja podjetja in tudi zgodba se razvija s tem, ko se učimo. Poslanstvo Layerja je, da izboljšamo komunikacijo v vseh (digitalnih) produktih na trgu. Ker je komunikacija eno od osnovnih gonil človeštva in posla, investitorji verjamejo, da je priložnost velika. V zadnjih letih smo dokazali, da lahko razvijemo produkt, tehnologijo in to tudi uspešno prodajamo na trgu. S to investicijo bo podjetje lahko še hitreje raslo.

Imamo še veliko dela pred sabo.

Istočasno je Layer prevzel tudi startup Cola, ki ravno tako razvija orodja za komuniciranje. Kaj je Layer pridobil s to pripojitvijo?

Cola je bila zgrajena na Layerjevi tehnologiji s fokusom na t.i. “rich messages”. Že pred nakupom Cole je Layer veliko investiral v razvoj na tem področju. S pripojitvijo dela Cola ekipe bomo lahko ta del naše vizije razvijali še hitreje. 

Med vašimi investitorji so tako "tradicionalni" investicijski skladi kot tudi velika podjetja, kot sta Microsoft in Salesforce. Kakšne so prednosti ene in druge vrste investicij ter zakaj je dobro imeti oboje?

Na dnevni ravni v bistvu velikih razlik ni. Naši strateški investitorji nam, tako kot skladi tveganega kapitala, pomagajo pri preboju na trg, zaposlovanju ter pridobivanju partnerjev.

Z Microsoftom sodelujemo tudi na produktni ravni. Na World Economic Forumu v Davosu, kjer je Layer omogočal komunikacijo preko sporočil med udeleženci v aplikaciji konference, je Microsoft znotraj teh pogovorov ponujal simultano prevajanje sporočil.

Kako pomembno se vam zdi sodelovanje startupov s korporacijami? Kako naj se startupi lotijo oblikovanja partnerstva z želenimi partnerji?

Sodelovanje mladih podjetji s korporacijami je lahko dvorezen meč. V kolikor mlado podjetje nima zelo močne vizije in poslanstva se rado zgodi, da optimizira na kratek rok, da bi ustreglo zahtevam in idejam korporacije. Te zahteve so zelo redko v interesu mladega, manjšega podjetja, hkrati pa je to velik oportunitetni strošek, predvsem v fokusu ekipe. Vsako situacijo velja oceniti in se odločiti glede na dane okoliščine. 

Oblikovanje partnerstev je v vsakem primeru dolgoročni proces, kjer je potrebno graditi na zaupanju in se neprestano dokazovati z dobrim delom.

Komuniciranje je osnovna človeška dejavnost, ki predstavlja pomemben del našega zasebnega in poslovnega življenja. O pomembnosti komuniciranja in vaše rešitve govori že dejstvo, da jo uporablja že več kot 500 aplikacij, pred kratkim pa so rešitev, ki ste jo pripravili z Microsoftom, za komuniciranje uporabili tudi na zadnjem srečanju gospodarstvenikov v Davosu. Kako se bo razvijalo področje komuniciranja v prihodnje in kako vidite vlogo Layerja v tem?

Mi vidimo komunikacijo kot enega glavnih gradnikov digitalnih izkušenj. Razvijamo produkte in infrastrukturo, ki omogočajo zelo enostavno vključevanje komunikacijske funkcionalnosti v vse produkte, kjer je potrebna komunikacija med uporabniki ali med ponudnikom storitve ter uporabnikom.

Področje spletne komunikacije se razvija zelo hitro, predvsem zaradi mobilnih aplikacij za komuniciranje, kot so Facebook Messenger, WeChat, Snapchat in podobni. Uporabniki so vse bolj navajeni na bogata sporočila, ne samo na nekaj vrstic teksta, in tako izkušnjo zahtevajo v vseh produktih, ki jih uporabljajo – od spletnih skupnosti (community), spletnih trgov (marketplace) do spletnih trgovin (commerce). V vseh teh aplikacijah boljša komunikacija ustvarja dodano vrednost, ali preko bolj pogoste uporabe ali preko večanja vrednosti transakcij, ki jih komunikacija omogoča.

Layer bo še naprej fokusirano delal na tem, da svojih strankam ponuja rešitve, ki premikajo ključne kazalnike uspeha in hkrati omogočajo odlično uporabniško izkušnjo njihovim strankam.   

Napovedujete bolj intenzivno usmerjanje na področje strojnega učenja (machine learning) in umetne inteligence. Zakaj menite, da je to področje prihodnosti?  

Strojno učenje je v vzponu že zadnjih nekaj let predvsem zaradi treh razlogov – nekaj novih tehnoloških pristopov in orodij; praktično neomejena procesorska moč zaradi za paralelno procesiranje z uporabo GPU; ter dostop do bistveno večjih količin podatkov kot pred tem.

V določenih scenarijih je komunikacija v določeni aplikaciji precej ponavljajoča, a ne čisto strukturirana. Recimo pogovor med agentom in stranko se pogosto začne z nekaj osnovnimi vprašanji. Glede na odgovore ter s primerno velikim vzorcem učenja lahko relativno dobro napovemo izid tega pogovora še preden se pogovor zares začne in s tem tako agentu ter stranki prihranimo nekaj korakov, kar lahko vodi do večje produktivnosti oz. višje vrednosti transakcije. 

Seveda je to le en od primerov.

Kje bo Layer čez 5 let?

Še vedno delal na izboljšanju komunikacije v vseh (digitalnih) produktih na trgu.

Kot Slovenec, ki uspeva v Silicijevi dolini, ste verjetno zgled marsikateremu mlademu slovenskemu podjetniku. Kaj bi svetovali startupom iz regije, ki želijo pridobiti investicijo ameriških investitorjev in uspeti na globalni ravni?

Moj nasvet je naj raje zgradijo globalni uspeh brez investicije. Pred kratkim smo tudi v Sloveniji dobili dokaz, da je to mogoče. V regiji je še nekaj izjemnih podjetij in podjetnikov, ki gradijo globalne zgodbe brez dolarja investicije. Če res ne gre brez investicije, pa velja predvsem res dobro razmisliti, zakaj je investicija potrebna, v kakšni višini in kako jim bo pomagala doseči cilje, ki jih ima podjetje na dolgi rok. Uspešno pridobivanje investicije samo po sebi ni uspeh, je le korak, ki je včasih potreben in ima vedno določeno ceno.

O GOVORCU:

Tomaž Štolfa je soustanovitelj startupa Layer, enega najbolj vročih in najuspešnejših startupov preteklega in tekočega leta. Layer, ki deluje iz San Francisca, poganja komunikacijo skozi bogato in-app funkcijo sporočanja za Nordstorm, Staples, Sears, Monster.com, Imgur in stotine drugih znamk. Na svojem področju je Layer poznan kot pionir [hibridni pogovorni vmesniki], leta 2013 pa so zmagali na natečaju TechCrunch Disrupt Battlefield. Med njihovimi investitorji Layerja so med drugim tudi Greycroft, SV Angel, Microsoft Ventures, AME Cloud Ventures.

Pred Layerjem je Tomaž Štolfa ustanovil vox.io, eno prvih platform za glasovno sporočanje preko IP storitev. Je alumni Ekonomske fakultete Univerze v Ljubljani. 

Tomaž Štolfa bo keynote govorec letošnje konference PODIM